La conveniencia marca la innovación en envases de alimentos preparados

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Hoy en día, las personas cada vez disponemos de menos tiempo para preparar la comida, buscamos la comodidad y nos preocupamos por mantener una dieta saludable, lo cual ha repercutido en el aumento de la demanda de productos de fácil y rápida elaboración.

La conveniencia, por tanto, es una de las tendencias de mercado que da origen a este nuevo segmento que está creciendo a un ritmo acelerado y las ventas registradas hasta ahora lo convierten en un mercado prometedor. Prueba de ello es que en España, en 2012, los alimentos preparados crecieron en facturación un 2,4% hasta los 2.375 millones de euros, cifras que podrían elevarse hasta el 4% en 2014, según las conclusiones del estudio Sectores de DBK.

La tecnología de envasado de alimentos preparados debe permitir que se cocinen directamente en hornos convencionales o microondas para cumplir con las demandas del consumidor. La innovación tiene como objetivo la correcta regeneración del alimento en el momento del consumo y los requisitos son diferentes en función del tipo de horno, empleándose distintos materiales.

En el caso del horno convencional, se utilizan materiales como el CPET (PET cristalino) capaz de aguantar un amplio rango de temperaturas (-40 a 220º C) con buenas propiedades barrera. Mientras el PP (polipropileno) permite el llenado en caliente y su uso con microondas. Ejemplos de ello son las bandejas termoformadas con lámina microondable de Sealed Air o los envases duales para calentar en horno convencional o microondas de Plus Pack.

Destacar soluciones que ya encontramos en el mercado como los envases “Steam”, que permiten el cocinado del alimento con su propio vapor en envases plásticos que suelen tener perforaciones o microperforaciones. Un ejemplo de estos productos es la gama de vegetales y patatas al vapor para ser cocinados en horno microondas de la empresa Verdifresh.

En otros alimentos donde es necesario calentar la superficie del alimento para conseguir texturas crujientes (como pizzas) se emplean susceptores en los envases, que son materiales que absorben las radiaciones microondas y las convierten en calor.

Sin embargo, la innovación continua está presente en el sector para mejorar el cocinado de alimentos preparados en hornos convencionales o microondas. Destacar por ejemplo la bolsa plástica para cocinar directamente a la parrilla de la empresa Sirane. En el dossier de tendencias de este número citamos más ejemplos.

Y este tipo de tecnologías también tiene potencial de crecimiento no sólo para el consumidor final, sino que es aplicable a otros como el canal HORECA, cuya tendencia de futuro es la cocina cero o cocina de ensamblaje, es decir, la utilización de productos pre-elaborados. Pretende con ello un mejor escandallo de precios que permite ofrecer menús más ajustados, la menor manipulación y tiempos de elaboración, la flexibilidad de la oferta, así como garantías de un producto de calidad, etcétera.

Podemos hablar de que la cocina se empieza a trasladar a la industria alimentaria, lo que tendrá un impacto en la distribución y, en especial, en los envases, sobre todo aquellos que sean horneables o microondables, que mantengan todas las propiedades organolépticas del alimento precocinado.

En definitiva, se espera que el mercado de este formato de envases continúe creciendo e innovando a la par que el de los platos preparados. Los esfuerzos de las empresas de envase en cuanto a I+D+I se deben alinear con los productores de alimentos con el principal objetivo de aumentar cada vez más la calidad en la regeneración del alimento tras el cocinado o calentado, cumpliendo el envase en ello un papel fundamental, y todo ello, teniendo en cuenta su fin de vida.

Javier Zabaleta Meri

Director Gerente de ITENE

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